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20/11/2010

Epopée japonaise pour des grains célestes

Source : Le Monde 18/11/2010 – par Jérôme Fenoglio

 

3d_asteroids.jpgJamais poussières n'étaient revenues de si loin. Ils ne pèsent que quelques millionièmes de grammes, mais ces 1 500 infimes grains minéraux ont été prélevés à plus de 300 millions de kilomètres de la Terre. Mardi 16 novembre, l'agence spatiale japonaise (JAXA) a annoncé que sa sonde Hayabusa avait réussi à arracher ces particules de la surface de l'astéroïde Itokawa, puis à les ramener sur Terre. Un des compartiments de la capsule, larguée par le vaisseau spatial, en juin, au-dessus de l'Australie, contenait cet infime trésor, identifié au microscope électronique comme de la matière extraterrestre…..

 

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Une dérive de deux années

Au premier essai, les techniciens ont perdu le contact avec la sonde pendant plusieurs heures. Ils ne se sont rendu compte qu'avec retard qu'Hayabusa s'était posée sur Itokawa pendant une demi-heure, au lieu de l'effleurer. Au second essai, les Japonais ont cru au succès, avant de réaliser que la manoeuvre de récupération n'avait pas marché. Le projectile, censé soulever les poussières vers un compartiment étanche, ne s'était pas déclenché.

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